¿Cuál es la diferencia entre hábitat y ecosistema?

A veces el uso inadecuado de las palabras puede llevar a confusiones, incluso cuando este mal uso se hace extensivo en la población humana puede llevar a la deformación de los propios significados. Esto mismo ocurre con los conceptos hábitat y ecosistema, muy utilizados en cualquier artículo o comentario relacionado con  cuestiones ambientales. ¿Cuál es la diferencia entre ambos términos?

Cuando hablamos de ecosistema tenemos que pensar en un conjunto de elementos (seres vivos y medio físico) y las relaciones que se establecen entre dichos elementos. Por lo tanto, podemos identificar ecosistemas diferentes según la escala en la que nos movamos. Así, un ecosistema puede ser la propia corteza de un árbol, el árbol en su conjunto o el propio bosque.
Si imaginamos una charca, y en concreto a los invertebrados que viven en ella, estos necesitan del refugio que le ofrece las rocas del fondo, del limo, del agua, del oxígeno, las algas, la vegetación terrestre que la rodea, etc. Pero, los ecosistemas no son una mera lista de elementos, sino son además las relaciones o interacciones que conectan a cada uno de estos elementos entre si, determinando el funcionamiento de los sistemas naturales.


Por otro lado, el concepto de hábitat se puede concebir como el espacio que reúne las condiciones y
características físicas y biológicas necesarias para la supervivencia y reproducción de una especie, es decir, para que una especie pueda perpetuar su presencia (Trefethen 1964, Hall et al. 1997, Storch 2003). Un hábitat queda así descrito por los rasgos que lo definen ecológicamente, distinguiéndolo de otros hábitats en los que las mismas especies no podrían encontrar acomodo.

En definitiva, mientras que el concepto de ecosistema es más amplio incluyendo a seres vivos y medio físico, el concepto de hábitat es más concreto haciendo referencia al espacio o ambiente donde se dan las interacciones entre los seres vivos.

Para saber más:
Revisión del concepto de ecosistema como “unidad de la naturaleza” 80 años después de su formulación.
El hábitat: definición, dimensiones y escalas de evaluación para la fauna silvestre.